不朽的水母——已知的唯一能够永生的生物

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Turritopsis dohrnii是一种原产于地中海的水母,俗称“不朽水母”,名副其实。这种微小的生物拥有逆转到性成熟阶段的能力,而不会屈服于不可避免的死亡,它拥有真正的生物不朽的秘密。

人类自有史以来就幻想着永生。关于永生,我们有无数的神话和故事,但直到20世纪90年代中期,我们还没有找到任何证据证明地球上可能存在永生。1996年,研究人员发表了一项关于一种小型水母的研究,这种水母能够从一个孤独的成年个体转变恢复到其年幼的群居状态,以此欺骗死神并实现潜在的永生。只要水母不被捕食者吃掉,并且可以通过周围环境维持生命,它就可以无限地重复这个循环,并永远活下去。直到今天,“不朽水母”仍然是人类唯一已知的永生动物。

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Photo: Bachware/Wikimedia Commons

所有已知的水母都有两种形态:水螅型和水母型。但是,尽管大多数水母在生命周期不可避免地结束之前,会从水螅型生长到水母型,但Turritopsis dohrnii灯塔水母却有能力在这两个阶段之间切换,从而躲过死亡。它通过一个被称为“转分化”的过程来完成这一过程,这个过程基本上涉及将一个成熟细胞转变成另一种类型的成熟细胞。

这种「不朽的小水母」并没有像其他生物一样死去,而是先缩回它的触须,变成一个小团,然后沉到海底,在三天内逆转为水螅阶段。科学家们发现,这种新水螅在遗传上与先前的水母基因上是相同的,但它是水母的幼年版本。我们可以把这个过程想象成一只鸡逆转成了鸡蛋,或者一只蛾逆转成了毛虫。

Turritopsis dohrnii灯塔水母的不朽并不完全是我们人类通常幻想的那种,因为严格来说,虽然这种水母在理论上并不会死亡,它也不会像以前一样生活在同一个身体里。此外,水母仍然可能死于其他海洋动物的捕食或自身疾病,但它们的生命周期是我们在自然界中所观察到的最接近于永生的模式。

有趣的是,「不朽水母」无法完全控制自己从水母阶段到水螅阶段的逆转。研究表明,只有当水母受伤或饥饿,或当它生活的水的温度或盐度发生变化时,这种转变才会发生。然而,如果条件合适,它可能会无限期地重复这个周期。

世界上有三种类型的灯塔水母,分别是杜尔尼( dohrnii )水母、纽特里古拉(nutricula)水母和露布拉(rubra)水母,但只有第一种水母被称为“不朽水母”。这并不是说其他两种水母不能完成同样的卓越转化能力,而是说杜尔尼( dohrnii )是唯一一种在受控的实验室条件下被证明不朽的动物。

来源:odditycentral

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